Фредерик Перлз, уменьшительно Фриц, родился в Берлине 8 июля 1893 года в зажиточной семье. Он провел детство в еврейском гетто в пригороде Берлина и там получил классическое образование. Фриц пишет о себе как о непослушном, бунтующем ребенке1. Уже в юности ему было трудно приспособиться к социальной среде: он слишком свободно себя вел, чтобы быть своим в кругу ортодоксальных евреев, и в то же время из-за еврейского происхождения его отвергала немецкая буржуазия. В 1898 году его семья переехала в дорогой квартал в центре Берлина, но проблемы взаимоотношений с соседями сохранились.

Его отец, Натан, был виноторговцем. Профессия заставляла его много путешествовать. Фриц называл его обольстителем, человеком, который любил общество и искал возможность ассимилироваться в немецкую культуру. Его взгляды в большей степени были близки франкмасонским.

Его мать, Амелия, происходила из ортодоксальной еврейской семьи. Она не получила образования, но любила театр и оперу.

Между родителями Фрица часто возникали конфликты. Сын оказывался свидетелем жестоких споров, во время которых Натан поднимал руку на Амелию, а та в свою очередь таскала мужа за длинную бороду. Фриц ненавидел отца и потворствовал своему бунтарскому духу. Тем не менее у него были очень хорошие отношения с Гретой - одной из двух сестер.

В десять лет Фриц на несколько дней убежал из дому, затем его выгнали из школы, он совершил несколько краж. Неожиданно он открыл для себя театр и получил свой первый гонорар за роль второго плана, работая с режиссером Максом Рейнхардтом. Его учитель придавал большое значение эмоциям, соответствию интонаций жестам и отмечал малейшее несходство и фальшь. Он руководил актерами в совершенно новой манере: «Будь собой», - повторял он. Фриц раскрыл себя в роли Мефистофеля2.

Страсть к театру позволила Фрицу «вернуться на истинный путь», вновь почувствовать уважение к отцу и восстановить взаимопонимание с матерью. Кое-как окончив школу (свою учебу он называл посредственной), он начал изучать медицину, а затем углубился в психиатрию, оставаясь страстным поклонником театра и оперы.

Эта страсть к режиссуре и выражению эмоций позже найдет отражение в его работе психотерапевта.